Nederlandse bedrijven in Myanmar bleken moeilijk te vinden en vooral ook moeilijk te bereiken. Dit verbaasde ons niet, voor een land dat pas sinds 2012 weer toegankelijk is voor toeristen. Toch zijn er steeds meer Europese bedrijven met interesse in uitbreiding naar Myanmar en zo kwamen wij terecht bij de European Chamber of Commerce (EuroCham) in Yangon.

De Nederlandse Filip is sinds de start in september 2015 directeur van de EuroCham, de Europese kamer, in Myanmar en ontvangt ons in zijn kantoor. Deze Europese kamer probeert Europese MKB’s in Myanmar op weg te helpen en er blijkt veel vraag naar: er werken hier inmiddels 13 mensen.

Naast het verlenen van hulp is lobbyen (“advocasy”) ook een belangrijk deel van hun taken. Op deze manier hopen ze de overheid zo ver te krijgen de wetgeving enigszins ten gunste van de Europese bedrijven aan te passen. De EuroCham heeft namelijk het alleenrecht om de Europese wetgeving te vertegenwoordigen bij de overheid van Myanmar. De regering is erg gefocust op transparantie en anti-corruptie en daarom blijkt de EuroCham het perfecte platform om in dialoog te gaan. Een overheidsfunctionaris gaat liever met hen in overleg, dan met een multinational op de golfbaan.
Tevens voorziet de Eurocham de geïnteresseerde bedrijven van markt-informatie, aangezien dit moeilijk te vinden is in een ‘frontier market’ als Myanmar . Toch is Filip bijzonder positief, “volgens het World Economic Forum is Myanmar de snelst groeiende economie in 2016. Binnen 10 tot 15 jaar is de economie waarschijnlijk gelijk aan die van Vietnam, en Roland Berger voorspelt dat Myanmar economisch groter zal zijn dan Finland binnen 25 jaar.”

“Een overheidsfunctionaris gaat liever met hen in overleg, dan met een multinational op de golfbaan”.

Veelbelovende berichtgeving dus, en daarom probeert de EuroCham de kansen in Myanmar te promoten. Ze hebben hiervoor een startkapitaal van 3 miljoen euro beschikbaar en richten zich vooral op EU landen die hier zwak of niet vertegenwoordigd zijn in termen van handelsondersteuning. Filip ziet vooral kansen in sectoren als energie, pharma & gezondheidszorg, agro, telecom & IT, tourisme, textiel-productie, infrastructuur en logistiek. Er zijn op dit moment ongeveer 100 actieve westerse bedrijven in Myanmar. Enkele Nederlandse bedrijven zijn bijvoorbeeld Heineken, Royal Haskoning, Shell en De Heus. Zelf werkte Filip hiervoor voor Buitenlandse Zaken in China. Hij zag deze kans voorbij komen en het leek hem een leuke kans, tussen publiek en privaat. Het opstarten van de EuroCham in Myanmar was echter lastig, nog lastiger dan zakendoen in China. In China gaat het veel sneller en is de gemiddelde leeftijd van het management in grote bedrijven vaak laag, terwijl dit in Myanmar heel anders is. Ook is het GDP van Shenzhen (een stad in het zuiden van China) groter dan het GDP van heel Myanmar.

“Het opstarten van de EuroCham in Myanmar was echter lastig, nog lastiger dan zakendoen in China”.

Volgens Filip is Myanmar veel armer dan men over het algemeen denkt. Het onderwijs is hier heel slecht omdat de faculteiten eigenlijk nooit de nodige financiële steun vanuit de overheid ontvingen. De jongeren met een goede opleiding zijn vaak kinderen van een kleine elite. Deze lage educatie is een probleem voor buitenlandse bedrijven die zich in Myanmar vestigen, ze moeten hun werknemers dan eerst onderwijzen dmv trainingen. Het gevolg is dat sommige multinationals hun ‘eigen’ personeel meenemen. Zo is er bijvoorbeeld een grote Japanse community in Yangon en zijn er veel Chinezen in Mandalay. Het positieve van Europese bedrijven vindt Filip dat deze meestal wél investeren in lokaal personeel.

We vragen Filip tevens naar de huidige situatie in Myanmar. (Wij kregen namelijk vaak de vraag of het wel zo verstandig was dat wij wilden reizen door Myanmar..) In Yangon en het centrum van Myanmar is het gelukkig veilig, maar in principe heerst er op een aantal grensgebieden een situatie van oorlog, welke in november is geëscaleerd. Filip vertelt dat er volgens de VN inmiddels al 30.000 Birmezen de grens over zijn gegaan naar Bangladesh, maar ook in het noorden van Myanmar zijn mensen gevlucht naar China wegens grensconflicten. Voor buitenlanders is het echter nog veilig, buitenlanders (vooral Europeanen) worden vaak als positief beschouwd; gezien als investeerders of werkzaam voor een NGO, en lopen hierdoor minder tot geen gevaar. Filip heeft nog niet meegemaakt dat een bedrijf door de huidige situatie afzag van een uitbreiding naar Myanmar, maar hij kan zich goed voorstellen dat dit binnenkort eens gebeurt als het politiek klimaat niet stabiel blijft. Hij raadt starters dan ook aan om zich goed voor te bereiden, goed in te lezen en contact op te nemen met mensen die hier al enige ervaring hebben. Zo is er bijvoorbeeld regelmatig een bijeenkomst voor Nederlandse ondernemers.

Mocht je ook nieuwsgierig zijn naar Myanmar, dan zoekt de Eurocham nog stagiaires voor de afdelingen ‘Marketing, Communicatie & Eventmanagement’ en ‘Business development en research’. Meer weten? Check de website: eurocham-myanmar.org.