Terwijl onze andere bedrijfsbezoeken van te voren geregeld zijn, is de ontmoeting met Sidney redelijk spontaan. Vanuit Hanoi willen wij een tour boeken naar Halong Bay. Met het grote aanbod van verschillende tours zien wij door de bomen het bos niet meer, en besluiten de ‘Azië Backpackers’ Facebook groep te checken. Dit is een online community met meer dan 25.000 Nederlanders en Belgen, allen geïnteresseerd en/of ervaren in het reizen door Azië. De beste tips, tricks, waarschuwingen en aanraders over reizen in Azië vind je hier. Op deze manier vinden wij Friends Travel Vietnam: volgens vele reizigers een betrouwbaar en leuk reisbureau in Hanoi, met een toffe tour naar Halong Bay.
Wij vertrouwen op de aanbevelingen en boeken de tour. Om de tour te betalen gaan wij langs het Friends Travel Vietnam kantoor en ontmoeten hier de Nederlandse eigenaar: Sidney. Een ‘business meeting’ is dan snel gepland!

Voordat hij 10 jaar geleden naar Vietnam vertrok was Sidney bedrijfsadviseur in de voedselbranche. Enige kennis over het ondernemerschap had hij dus al. Maar of een eigen bedrijf in Vietnam beginnen makkelijk is? Nee..
Tot 4 keer toe stond hij de afgelopen jaren op het punt om naar huis te gaan. Zijn Rotterdamse ‘niet lullen maar poetsen’-mentaliteit bleek hier niet te werken.
“Je moet open staan voor de cultuur en gewoontes, anders is het alleen maar frustrerend.” Sidney vindt het leuk om met de cultuur in aanraking te komen, en of hij het ermee eens is, doet er dan niet toe. Het blijkt een tactisch spel en hij heeft de afgelopen 10 jaar dan ook vele nuttige relaties opgebouwd.

In Nederland wist hij na een moeilijke periode niet zo goed wat hij wilde. Hij ging reizen. Als kind dacht hij al; NL is niet mijn land. Van Vietnam wist hij niks. Het bleek een ‘gekkenhuis’ en hij vond het geweldig. Het is hier veel socialer. Hij ging op reis en is gewoon gebleven. Toen hij later nog eens terug ging naar Nederland, had hij eigenlijk alleen maar heimwee naar Vietnam.

Tijdens zijn eerste jaren in Vietnam werkte hij nog als bedrijfsadviseur in Halong Bay. Hier ontmoette hij zijn vrouw en drie jaar geleden besloten ze ‘Friends Travel Vietnam’ op te zetten. Het bedrijf fungeert als reisagent en touroperator.
Inmiddels hebben ze 19 medewerkers, waarvan 11 man op kantoor en 8 gidsen in vaste dienst. De kracht van Friends Travel Vietnam is dat ze unieke tours aanbieden. Dit is mogelijk doordat ze de Sapa tour bijvoorbeeld helemaal zelf faciliteren en een tour naar Halong Bay aanbieden met een overnachting op een privé eiland.

Er is geen specifieke doelgroep en Friends Travel Vietnam biedt daarom producten aan in verschillende prijsklassen. Er zijn specifieke tours voor backpackers, voor de mid-range toerist en voor de luxe klanten (wil je in een limo van het vliegveld opgehaald worden? Geen probleem!).
Mond-tot-mond reclame werkt hierbij het beste. Ongeveer 30% van hun klanten is Nederlands. Voor de rest komen er veel mensen uit Maleisië, Singapore, Hong Kong, Duitsland en Frankrijk.
Maar een goede service bieden ten opzichte van de grote concurrentie, dat vraagt veel. Elke dag ontvangen ze vele Facebook berichten, bellen mensen met vragen en sturen klanten whatsapp berichten. Tegelijkertijd is Friends Travel Vietnam bezig om nieuwe tours op te zetten.
Ze zijn nu namelijk vooral gericht op het creëren van de juiste beleving en een hoge tevredenheid. Er wordt aan alles gedacht: de inrichting is op basis van het yinyang principe, het moet huiselijk zijn. Ze zijn elke dag geopend en Sidney is dan ook elke dag zelf aanwezig. Het doel is om het mensen naar de zin te maken en iedereen tevreden de deur uit te laten gaan.

Wanneer wij Sidney vragen naar zijn toekomst, geeft hij aan over 10 jaar hopelijk zelf meer op de achtergrond te zijn. Hij wil graag een goed lopend bedrijf neerzetten en een juist team getraind hebben. De Vietnamezen willen namelijk vooral presteren, maar Sidney wil juist niet dat ze pusherig zijn. Hij wil dat de klanten oprecht advies krijgen en hierdoor een leuk gesprek hebben. Bij deze westerse manier van denken horen trainingen voor de Vietnamese werknemers.
Maar het harde werken werpt de vruchten af: Friends Travel Vietnam groeit snel. Waar ze vorig jaar zo’n 7.000 klanten hadden, is het aantal dit jaar al gegroeid naar 20.000.

Sidney raadt wel aan om eerst een tijdje in Vietnam te gaan wonen, voordat je hier je eigen bedrijf start. Je echt mengen tussen de vietnamezen, relaties opbouwen, dat is hier heel belangrijk. Het scheelt voor Sidney heel veel dat hij een Vietnamese partner heeft.
Een ander obstakel is de communicatie en moeilijke taal. De manier van zeggen en de beleefdheidsvorm blijft erg lastig in het Vietnamees. Dit merkt hij ook tegenover zijn personeel. Hij wil graag dat ze op een westerse manier nadenken maar soms zien zijn werknemers de directheid als een belediging. Sidney is recht door zee, maar de Vietnamezen “praten over een probleem, maar benoemen het niet”. Als je dit niet snapt, dan kan een land als Vietnam je erg frustreren. Sidney werkt bijvoorbeeld alleen met familie en heel hechte relaties want het gaat om vertrouwen. Hij merkt dan helaas ook dat weinig internationale bedrijven écht succesvol zijn in Vietnam. Maar: “Als je het in Vietnam gemaakt hebt, dan kan je het overal. Als je hier goed uitkomt met je targets, gaat je dat overal lukken.”

En dat lukt bij Friends Travel Vietnam zeker! Het gaat erg goed en het bedrijf kan de hulp van een Nederlandse stagiair dus goed gebruiken! Sidney zoekt iemand die open staat voor andere culturen en wel een half jaartje in Hanoi zou willen wonen. Heb jij een talent voor schrijven en een passie voor marketing? Studeer je bedrijfseconomie (of iets wat hier dichtbij ligt), heb je veel kennis van de verschillende social media en/of affiniteit met de reiswereld? Stuur ons dan een berichtje!