Niet vaak ontmoet je iemand die zo inspirerend is als Soraya. Ze woont in Siem Reap en we spreken af om samen koffie te gaan drinken (of in haar geval: een green juice).
Wij luisteren naar het verhaal van Soraya in stilte. Het is een verhaal dat ons beiden erg aangrijpt en nog dagen erna het gesprek van de dag is: wat heeft zij toffe dingen gedaan, wat cool en knap hoe zij zich inzet voor de medemens!
Soraya is geboren in Lelystad en opgegroeid in Amsterdam. Wij ontmoeten haar echter in Siem Reap, haar huidige woonplaats. Hoe zij terecht is gekomen in Cambodja en ‘House of Art & Ability’ heeft opgericht, is als een puzzel met verschillende stukjes.

Vroeger was Soraya gefascineerd door sprookjes, door de fijne happy ending. Ze vroeg zich af waarom dit niet de werkelijkheid is, waarom er nare dingen gebeuren in de wereld en wist al van jongs af aan dat ze mensen wilde helpen. Na een HBO propedeuse ging ze Culturele Antropologie studeren in Leiden. Ze wilde zich focussen op Afrika maar tegelijkertijd ook veel leren over gebieden waar ze nog niks van af wist. Tijdens haar keuzevak richtte ze zich op Zuid-Oost Azië.
 Tijdens deze minor hoorde ze voor het eerst over Cambodja, over de genocide tijdens de Khmer Rouge, en raakte ze in de ban van dit land. Ze boekte een ticket en een half jaar later zat ze in Siem Reap: het voelde meteen als thuis.

Verschillende keren ging ze naar Cambodja om hier vrijwilligerswerk te doen. In eerste instantie om probleemgezinnen te analyseren en om te kijken hoe je mensen het beste kunt helpen. Zo gaf ze bijvoorbeeld ook seksuele voorlichting in de sloppenwijken van Siem Reap.
 Toen ze een vrijwilligersorganisatie eens hielp tijdens een “rice drop day” ontmoette ze een jongetje met downsyndroom en ontfermde zich over hem. Even later werd hij haar te koop aangeboden: ze mocht hem voor maar 50 dollar hebben, want een gehandicapte zou toch alleen maar geld gaan kosten. Deze gebeurtenis maakte diepe indruk en is haar altijd bijgebleven.

Terug in Nederland begon ze haar master ‘Azië studies’ en ging ze aan de slag als vrijwilliger op de afdeling kinderoncologie in het AMC. Hier kwamen iedere week mensen van de kunstkar langs. Één keer in de week konden deze kinderen dan lekker knutselen, even niet denken aan hun ziekte. Soraya vond het mooi om te zien wat het knutselen, dingen maken en creatief bezig zijn met de kinderen deed: het werkte therapeutisch.

Naast het vrijwilligerswerk had ze een bijbaantje bij een vastgoedbedrijf. Toen een collega wegging, solliciteerde ze voor een fulltime baan in ‘property accounting’. Leerzaam, maar eigenlijk niet echt haar ding. Vanuit het bedrijf werd er echter een CSR project gestart (Corporate Social Responsibility) en ze meldde zich hier meteen voor aan. Ze wilden jongeren met een beperking koppelen aan de juiste werkgevers en hierdoor banen creëren. De verwachting om zo een aanbod van 10 banen te creëren, werd uitgebreid tot een onverwacht aanbod van wel 54 banen. Het project was een groot succes.

Desondanks was het haar droom om iets in Cambodja te beginnen, om hier mensen te kunnen helpen. Het idee van House of Art & Ability ontstond: een plek waar mensen zichzelf kunnen zijn, een plek om samen te ontwerpen en te creëren. Via een stichting ontving ze een lijst van mensen met een beperking. Ze zocht deze mensen op om met ze te praten en te ontdekken hoe zij kan helpen. Ze maakte een selectie van zes kunstenaars, vier vrouwen en twee mannen. Allen hebben ze een beperking (onder andere polio, hersenbeschadiging, dwerggroei) en allen hebben ze talent. Tevens nam Soraya een general manager aan die Khmer spreekt. Thyda, die zelf ook een beperking heeft, bracht nog eens vijf nieuwe kunstenaars binnen.

Samen met deze twee teams is Soraya bezig om producten te ontwikkelen, die ze vervolgens in Nederland en online wil verkopen. Alle producten zijn “limited edition” en hebben een verhaal. Met de verkoop van deze kwaliteit producten wil ze mensen met een beperking een kans geven in de Cambodjaanse samenleving.
Het label heet IAA: I Am Able, en de webshop wordt in mei gelanceerd. De eerste collectie zal “home” producten bevatten als manden, kussens, sjaals en sieraden. Een rode lijn staat in deze producten centraal. Dit is geïnspireerd op de rode armbandjes in Cambodja. Nonnen geven deze aan voorbijgangers, ze brengen geluk.
En dat is precies waar Soraya naar streeft: “the world is a beautiful place, and it’s worth fighting for”!

Haar tip bij het starten van een eigen onderneming in het buitenland: niet teveel nadenken en gewoon doen! Blijf dichtbij jezelf en luister naar je hart, dan komt het goed. En mocht jij ook geïnspireerd zijn geraakt door het verhaal van Soraya: ze is nog op zoek naar een marketing stagiair met social media talent!
 Stuur ons vooral een berichtje bij interesse, of check Soraya’s website en Instagram !