In Shanghai ontmoeten wij festival-organisator Tommy Hendriks. Ondanks zijn leven vol feesten, is hij een verfrissend nuchtere Hollander gebleven.
Op z’n 19e maakte hij voor het eerst kennis met China, hij reisde alleen het land door. Vanuit zijn opleiding, geschiedenis op de Universiteit van Amsterdam, studeerde hij vervolgens een half jaar aan de Fudan University in Shanghai. Hij leerde zijn (inmiddels ex-) vriendin kennen, en bleef hier wonen.

Samen met zijn ex-vriendin heeft Tommy meer dan 3 jaar ‘The Mansion’ gerund, een revolutionaire club in Shanghai. Terwijl veel Chinezen naar clubs gaan om hun status en rijkdom te laten zien, werd The Mansion juist een heel andere plek. Er zijn bijna geen tafels te vinden, terwijl de Chinezen meestal de hele avond zitten. Er wordt geen gebruik gemaakt van het promoter systeem: geen gratis entree en gratis drank voor westerlingen, om de Chinezen naar de club te lokken. En er wordt geen commerciële muziek gedraaid. The Mansion omschrijft zichzelf als een “community and platform for creatieve people with a passion”.

Tommy is tevens mede-eigenaar van het YinYang Festival op de Chinese Muur. Tot onze verbazing bleek de overheid hem hiervoor te hebben benaderd, in plaats van andersom. Vanuit het ‘Great Wall Society’ project wil de Chinese overheid meer activiteiten organiseren en daarmee de muur nieuw leven in blazen.
Het concept van YinYang is simpel: er zijn geen grote sterren, er worden vernieuwde muziekstijlen gedraaid en je mag je eigen eten en drinken meenemen. Er is één voorwaarde vanuit de overheid: er mogen maximaal 2000 mensen komen.
Voor de eerste editie verkochten ze 400 kaartjes, maar afgelopen september waren er al 1000 man. Een kaartje voor het festival is dan ook niet veel duurder dan een gemiddelde tour naar de Chinese Muur. Voor 52 euro kan je 3 dagen lang dansen bij 3 verschillende stages, en wordt er een camping opgezet bij het oude militaire trainingscentrum.
Hoe vet en uniek om een festival te vieren op een stukje historisch erfgoed. Natuurlijk kun je voor 1500 euro gaan feesten in Ibiza, maar voor 1000 euro heb je een gaaf festival en één van de zeven wereldwonderen bezocht.

Als Tommy niet bezig is met night life events of het festival op de muur, organiseert hij ook nog het Midi-Electronic festival in Shanghai, verdient hij zijn geld als dj, is hij een record label aan het opzetten en is sinds kort ook nog Crazy Lotus gestart, een international shareholder company in China. Muziek blijft de focus, maar Tommy’s interesse ligt veel breder. Het gaat hem om de ‘cultural exchange’, tussen China en het Westen. Hij wil de Chinezen kennis laten maken met nieuwe (westerse) muziekstijlen, en de Chinese DJ’s introduceren in Europa. Het gaat hem niet alleen om een goed feestje, maar om het combineren van de kennis en unieke kenmerken uit de verschillende culturen. Hierbij werkt hij ook veel samen met Europese overheden. De Nederlandse, Franse en Oostenrijkse overheid sponsoren bijvoorbeeld Europese artiesten, als een vorm van culturele uitwisseling.
Vanuit Crazy Lotus wil Tommy een nieuw event in Shanghai gaan organiseren: een combinatie van een festival en conferentie. Het Crazy Lotus Spring festival is een elektronisch muziek festival. De SMART Lotus conferentie vindt de dag erna plaats in het teken van art, music en technology. Thema’s van deze lezingen zullen bijvoorbeeld zijn: Hoe run je een club in China? Hoe creëer je als Chinese DJ een internationaal profiel? Maar ook: wat zijn alle mogelijkheden van een app als WeChat? Hoe kan 3D mapping in de muziekwereld worden toegepast?

In Nederland heeft hij afgelopen oktober geholpen om voor het eerst het ‘China Paviljon’ te organiseren, een 14 uur durend feest tijdens het Amsterdam Dance Event (ADE). Er kwamen Chinese artiesten draaien en het event was vrij succesvol. “Dat Nederlanders een avond met Chinese DJ’s verkozen boven de vele ADE feesten met bekende westerse DJ’s”, was voor Tommy erg leuk om te zien.

Toch gaat het niet allemaal even makkelijk in China. Door het strenge ‘China Cultural Control System’ is de Chinese overheid de baas over alle culturele organisaties en activiteiten. Voordat een artiest mag optreden, worden alle songteksten gecheckt. Negatieve uitlatingen over China, positieve uitlatingen over Tibet en te veel drugs of sex in de songteksten zijn niet toegestaan.
Het Midi Electronic Festival werd eens gecancelled doordat Bon Jovi dezelfde maand in China zou optreden en negatief over het land had gesproken. Bon Jovi was niet meer welkom in China en de Westerse media maakten het verhaal alleen maar erger. De Chinese overheid vond al deze berichtgeving vervolgens weer vervelend, en besloot alle muziek gerelateerde events in die maand te cancellen.
Dat soort machteloze situaties zijn niet ideaal.. Gelukkig kreeg Tommy vijf dagen voor het festival zijn licentie terug, en kon het event alsnog doorgaan.

Tevens mag er outdoor geen harde muziek worden gedraaid na 10 uur s’avonds, is het lastig om als buitenlander je eigen bedrijf in China op te zetten en is een goede Chinese partner van hoofdbelang om alle licenties te verkrijgen.

Tommy laat zich hier niet door uit het veld slaan. China is heel dynamisch, “dus zorg dat je iets hebt waarvan je blij bent als mensen het kopieëren, en denk niet dat je 20 jaar lang hetzelfde kan doen”. Flexibel zijn is dus heel belangrijk!
Sinds Tommy is China woont is hij relaxter geworden. Het is hier niet zo georganiseerd als in Nederland, Chinezen zullen nooit direct ‘nee’ zeggen als ze dit wel bedoelen en komen bijna nooit op tijd. Het feit dat hij de Chinese filosofie heeft bestudeerd en omgaat met native Chinezen, helpt Tommy heel erg. Hij begrijpt de cultuur goed, “deze cultuur-skills zijn belangrijk om hier te kunnen starten en overleven”.

Heel inspirerend om te horen hoe Tommy zijn weg heeft weten te vinden in Shanghai en doet wat hij het liefste wil. In al zijn enthousiasme heeft hij ons in elk geval overtuigd: het YinYang festival is toegevoegd aan onze bucketlist!

Check voor meer informatie over Tommy’s evenementen:

YinYang Music Festival

Crazy Lotus China

Midi Electronic Music Festival