Net bijgekomen van het oud & nieuw feest, vertrekken wij op 2 januari met de bus richting Phnom Penh, Cambodja. De controle bij de douane van Vietnam naar Cambodja duurt nog langer dan de hele busreis. We vinden het dan ook maar een vreemde bedoeling.. Onze paspoorten worden in de bus ingenomen en het geld voor het visum wordt per persoon verzameld. Eenmaal aangekomen bij de grens dienen wij uit de bus te stappen en door de douane te gaan. Aangezien de chauffeur onze paspoorten heeft, moeten we wachten totdat onze naam wordt omgeroepen of totdat je jouw paspoort in de lucht ziet gaan (de Cambodjaanse uitspraak van onze Nederlandse namen is namelijk enigszins verwarrend). Na bijna een uur wachten zijn we dan eindelijk aan de beurt. We krijgen ons paspoort terug met een stempel en het visum er ingeplakt.

In Phnom Penh slapen we in het Billabong hotel & hostel. Onze kamer  voor 6 personen is het enige dat ons doet denken aan een hostel, voor de rest is het een heerlijk hotel! Mét een zwembad erbij: ideaal met deze warme temperaturen (25 a 30 graden) en op onze eerste avond hier maken we er dan ook meteen gebruik van.

De dag erop boeken we een tour en worden we met de tuk tuk naar s21 (een gevangenis tijdens het regime van de Rode Khmer) en de killing fields gebracht. We hadden wel enkele verhalen gehoord over de Rode Khmer en de nog steeds zichtbare gevolgen, maar hadden wat zich hier heeft afgespeeld nog niet van zo dichtbij ervaren. Wij waren er beiden even stil van, toen we bij s21 arriveerden en de rondleiding kregen met daarbij behorende verhalen over het gevangenschap, de martelingen en de dood. Het is bijna niet voor te stellen dat dit nog niet zo lang geleden is gebeurd (tussen 1975 en 1979!). In deze periode heeft de Rode Khmer een kwart van de Cambodjaanse bevolking gedood. De helft van de huidige bevolking is niet ouder dan 20 jaar, aangezien een groot deel van de ouderen en geleerden zijn vermoord. Het land is dus nog steeds herstellende van dit gruwelijke regime.

In s21 hebben vele martelingen plaatsgevonden – en dat terwijl dit gebouw een voormalige school is, gelegen in het centrum van een wijk in Phnom Penh. Van alle gevangen werden foto’s gemaakt, ook op momenten dat zij net gemarteld waren. Al deze documentatie is opgehangen in s21. Erg schokkend, maar tegelijkertijd iets dat nooit vergeten mag worden.
De killing fields liggen iets verderop. Hier zijn in de tijd van de Rode Khmer honderden lichamen begraven. In tijden van regen komen er nog steeds kledingstukken “bovendrijven” uit het zand en de modder. Vele skeletten zijn inmiddels opgegraven.
Hier vind je tevens de ‘magic tree’, waar vroeger de geluidsinstallatie aan opgehangen werd, zodat men de schreeuwende mensen niet kon horen, en de ‘killing tree’, waar kinderen werden gedood door hen hier met hun schedel tegenaan te slaan..
Wij waren erg van deze nare en gruwelijke plekken onder de indruk. Het is geen leuk bezoek, maar wij zouden je wel zeker aanraden naar deze plekken te gaan, mocht je in Phnom Penh zijn. Het is heftig, maar ook belangrijk om gezien te hebben – om zulke situaties voor altijd te voorkomen in de toekomst.

Phnom Penh was kort maar krachtig. De volgende stop is Siem Reap, waar wij mogen verblijven in Bloom Garden guesthouse van de Nederlandse Peterhans.
Voor het diner nemen wij telkens de tuktuk naar pub street. Hier kun je onwijs lekker en goed eten. De prijzen zijn schappelijk, maar wel een tikkeltje duurder dan in Vietnam. Dit zie je ook terug in de ‘looks’; het zijn hippe tentjes met heerlijke stoelen ipv plastic krukjes en het eten wordt chique en modern opgediend. We betrappen onszelf erop dat we wel heel vaak bij Temple café gaan eten. Dit is een gezellig “verwesterd” tentjes met lekker eten en goede shakes.
Tegenover Temple cafe zit de Temple massagesalon, waar wij een uitgebreide head-to-toe massage nemen en een voetenscrub. (Al was die scrub eigenlijks iets te veel van het goede.. Een half uur lang je voeten scrubben is niet al te best, als je helemaal geen eelt hebt.)

Tijdens de massage leren wij Kim kennen, een hardwerkende alleenstaande moeder, die Soraya gaat masseren. Het zou een massage worden waarbij je 60 minuten lang wegdroomt over zandkastelen, wolkjes en eindeloos helder water. Daarentegen raakten wij aan de praat over het prachtige land Cambodja. Vol enthousiasme vertelt Kim ook over haar 9 jarige dochter: Sorphea. Terwijl wij op de massagebedjes liggen, laat ze foto’s van haar dochter in schooluniform zien. Het is mooi om te zien hoe trots ze op haar dochter is en op het feit dat ze naar school gaat.
Ze staat erop dat haar dochter zowel Engels als Frans leert, zodat ze in de toekomst meer werkmogelijkheden heeft. Helaas zijn de schoolkosten erg hoog en levert Kim 50% van haar salaris in om haar dochter van een degelijke opleiding te voorzien. Ze werkt 7 dagen in de week, van 8am tot 11pm, krijgt maar twee dagen in de maand vrij en verdient 100 dollar per maand! En dan te bedenken dat wij 100 euro uitgeven aan een sneaker, terwijl zij de hele maand van dit bedrag moet leven.. Helaas leeft de vader van haar dochter niet meer. De moeder van Kim helpt mee in het huishouden en kookt voor haar kleindochter als ze thuis komt van school. Kim ziet haar dochter alleen als ze zelf een keer vrij is. Vaak slaapt haar dochtertje al als ze thuis komt van werk. Toch is Kim heel vrolijk: ze maakt tussendoor grapjes over zichzelf en stelt regelmatig vragen over onze achtergrond. Haar Engels is misschien niet perfect maar wij begrijpen elkaar uitstekend! Ze heeft het zichzelf aangeleerd tijdens het masseren van toeristen. Zo’n gezellig vrouwtje waar je spontaan ook vrolijk van wordt! Mochten we ooit terugkomen, dan zal ze ons een persoonlijke tour door Cambodja geven. Het enthousiasme en de positiviteit dat deze vrouw uitstraalt doet ons goed, en we gaan de volgende nog een keer langs de salon met een cadeautje voor haar dochter. We zijn de enige boekwinkel ingedoken die we konden vinden en hebben een Engels boek (The Little Prince) weten te bemachtigen, zodat ze haar Engels kan oefenen. Hopelijk vindt ze het net zo’n leuk boek als wij dat vinden!

Één van de mooiste bezienswaardigheden in Cambodja is toch echt Ankor Wat. Dit enorme tempelcomplex is het grootste religieuze monument ter wereld en ligt bij Siem Reap. Het is gebouwd in opdracht van Khmer koning Suryavarman II, in de twaalde eeuw. Als je alles wil zien, kun je er gerust dagen ronddwalen. In de hitte in Cambodja vonden wij één dag echter genoeg! Het is té groot om alleen maar rond te lopen, dus het beste kun je fietsen of een tuktuk huren. Met de tuktuk chauffeur van Bloom Garden Guesthouse hebben wij die dag vele unieke tempels gezien. We begonnen bij Angkor Wat, bezochten de verschillende tempels van Angkor Thom en gingen toen via andere tempels en prachtige bruggen naar de Ta Prohm temple en het uitzichtpunt bij Srah Srang.

Angkor Wat is het meest bekende tempelcomplex, wat ook te zien is op de Cambodjaanse vlag. Als je een vroege vogel bent dan raden wij je aan om hier de zonsopgang te ervaren. Op een heldere dag heb je geluk en kun je de weerspiegeling van het Ankor Wat complex in het water zien. Het is even vroeg opstaan, maar het is het helemaal waard!

Angkor Thom vonden wij persoonlijk het mooiste tempelcomplex. Het is gebouwd ongeveer een eeuw na Angkor Wat, door koning Jayavarman VII. Deze koning vond Angkor Wat zo mooi dat hij ook een eigen religieus complex onder zijn naam wilde laten bouwen. In dezelfde stijl, maar wel weer met unieke kenmerken. Dit resulteerde in een complex met verschillende tempels, waarvan Bayon de grootste is. Overal zijn hier enorme buddha hoofden verwerkt, maar naar verluidt met de gelaatstrekken van de koning…

Ta Prohm is de bekende tempel overwoekerd met de wortels van een zogenoemde ‘wurgvijg’. De boom groeit vanuit de ruines van de tempel en wordt opzettelijk niet gekapt. Het geeft een heel gaaf beeld, en hier zijn bijvoorbeeld ook scenes opgenomen voor de film ‘Tomb Raider’ met Angelina Jolie.

Al met al was Cambodja prachtig! Dit land heeft ons zeker (positief!) verbaasd. Wij denken dat dit land binnenkort nog veel toeristischer zal worden, door de vele prachtige landschappen, aardige mensen en interessante bezienswaardigheden. Ga er dus maar snel een kijkje nemen..!